PartyPoker Premier League IV startade den 12 februari utan Doyle Brunson, pokerlegenden från Texas som tvingades utebli på grund av en operation. Hans ersättare, Phil ”The Unabomber” Laak, måste ha tackat sin lyckliga stjärna under de inledande heat som föregick finalen av denna prestigefyllda turnering.

Laak rekryterades i sista minuten och kommenterade då att motspelarna var ”den tuffaste grupp jag någonsin mött”. Detta verkade dock inte vara sant då hann vann både första och andra heatet och tidigt tog ledningen vid Premier League bordet. Han deltog inte i tredje heatet, som vanns av David Benyamine, men var definitivt på plats för fjärde heatet, i och med vilket han fullbordade ett otroligt hat-trick värt $96,000 (tre förstaplatser värda $32,000 var) och 48 PartyPoker Premier League poäng.

Laak var sedan inte med i någon tävling innan sista heatet, som han blev den förste att lämna efter att ha slagits ut av Daniel Negreanu. Inte för att det spelade någon roll, hans 48 poäng hade redan kvalificerat honom till en av de sex platserna vid finalbordet. Benyamine, som är poängtvåa med 38 poäng, samt Luke ”Fullflush” Schwartz och Giovanni Safina som delar tredjeplatsen med 29 poäng var, kommer göra honom sällskap i finalen. De två kvarvarande platserna kommer fyllas av de som vinner heads-up play-off matcherna. Daniel Negreanu (5:a, 26 poäng) kommer att möta JC Tran (8:a, 20 poäng), medan britterna Ian Frazer (6:a, 26 poäng) och Roland De Wolfe (7:a, 22 poäng) får slåss mot varandra.

Före detta World Series of Poker mästaren Phil Hellmuth (9:a, 19 poäng) missade play-off med en ynka poäng, efter att ha slagits ut i finalen heads-up mot Negreanu. evgeniy Timoshenko och Vanessa Rousso slutade båda på 10:e plats med 16 poäng var, medan Tony G kom sist med endast 11 poäng.

Laak är definitivt en favorit inför huvudeventet efter att ha krossat allt motstånd hittills, men den verkliga framgångssagan i årets PartyPoker Premier League handlar om Safina, en 44-årig advokat från Palermo på Sicilien. Safina kvalificerade sig till eventet online efter att ha satsat €100 och det här är första gången han spelar live poker över huvud taget. Han beskriver sina inledande upplevelser som ”känslosamma”, och påpekar även att han ”tror starkt på” på sina chanser i finalen. Oavsett hur han placerar sig känner han att det varit ”en fantastisk upplevelse”.

Förhoppningsvis blir finalen lika fantastisk för honom. Ett spännande klimax är onekligen att vänta.